Europas Cheops-Teleskop startet, um ferne Welten zu studieren

Das europäische Weltraumteleskop Cheops wurde gestartet, um Planeten außerhalb unseres Sonnensystems zu untersuchen.

Das Observatorium wird die Entdeckungen früherer Missionen weiterverfolgen und sich bemühen, neue Erkenntnisse über die Natur ferner Welten zu gewinnen: Woraus bestehen sie? Wie sind sie entstanden? Und wie haben sie sich im Laufe der Zeit verändert?

Das Teleskop wurde mit einer russischen Sojus-Rakete in die Umlaufbahn gebracht, die um 08:54 GMT in Französisch-Guayana startete.

Die Fahrt auf 700 km dauerte 145 Minuten.

Cheops (kurz für ExOPlanet Satellite) ist ein Gemeinschaftsprojekt von 11 Mitgliedstaaten der Europäischen Weltraumorganisation (ESA), an deren Spitze die Schweiz steht.

Prof. Didier Queloz, der 1995 den diesjährigen Physik-Nobelpreis für die Entdeckung des ersten Planeten erhielt, der einen sonnenähnlichen Stern umkreist, war anwesend, um den Start zu verfolgen.

“Ich finde es großartig. Wir haben dieses Projekt vor mehr als 10 Jahren gestartet und jetzt ist es soweit – wir sind am Himmel”, sagte der Vorsitzende des Cheops-Wissenschaftsteams.

Was wird Cheops tun?
Die Universität Bern hat zusammen mit der Universität Genf ein leistungsstarkes Photometer für das Teleskop bereitgestellt.

Das Instrument misst die winzigen Veränderungen des Lichts, wenn eine Welt vor ihrem Wirtsstern vorbeizieht.

Dieses Ereignis, das als Transit bezeichnet wird, wird einen genauen Durchmesser für den Planeten verraten, da die Änderungen des Lichts proportional zur Oberfläche der Welt sind. Wenn diese Informationen mit Daten über die Masse des Objekts kombiniert werden, die auf andere Weise gewonnen wurden, können Wissenschaftler daraus eine Dichte ableiten.

“Daher können wir etwas über die Zusammensetzung und innere Struktur des Planeten sagen”, sagte die Esa-Projektwissenschaftlerin Dr. Kate Isaak. “Indem wir dies für viele verschiedene Planeten messen, die verschiedene Arten von Sternen umkreisen, die nah und fern sind, können wir auch etwas über die Entstehung und Entwicklung von Planeten sagen”, sagte sie gegenüber BBC News.

Was ist wichtig an dieser Mission?
Seit Ende der neunziger Jahre wurden mit verschiedenen Techniken rund 4.500 Planeten entdeckt. Aber es gibt jetzt das Gefühl, dass die Wissenschaft über die bloße Entdeckung hinausgehen muss; über das bloße Zählen von Planeten hinaus. Wir müssen die Objekte differenzierter profilieren. Haben sie Atmosphären und wie dick sind sie? Was für Wolken? Besitzen sie Ozeane auf ihrer Oberfläche? Haben sie Ringe und Monde? Cheops sollte in der Lage sein, solche Fragen zu beantworten, indem er während eines Transits nur nach diesen winzigen Lichtern Ausschau hält.

Die Mission hat eine Liste von 400-500 Zielen erhalten, die in den nächsten 3,5 Jahren überprüft werden sollen. Die meisten dieser Welten liegen im Größenbereich zwischen Erde und Neptun, manchmal auch “Supererden” genannt. Nach allen bisherigen Exoplaneten-Umfragen scheint diese Gruppierung die Statistik zu dominieren.

Wie empfindlich ist Cheops?
Es wird sich auf helle Sterne konzentrieren, aber trotzdem werden seine Beobachtungen immer noch eine Herausforderung sein.

Wenn ein Planet der Größe eines Jupiters vor einem sonnenähnlichen Stern vorbeifährt, beträgt der von Cheops wahrgenommene Lichtabfall nur 1% des Gesamtsignals. Wenn ein erdgroßer Planet dasselbe tut, wird der Abfall mit 0,01% wieder hundertmal kleiner sein.

“Die Schwierigkeit bestand darin, ein optisches System zu bauen, mit dem diese winzigen Lichtänderungen gemessen werden können”, erinnert sich Professor Willy Benz, Hauptforscher des Cheops-Konsortiums.

“Um Ihnen ein Beispiel zu geben, als wir dies im Labor testen wollten, haben wir keine einzige Lichtquelle auf der Welt gefunden, die so genau war, dass wir unser Teleskop testen konnten – also mussten wir eine bauen.”

Wie passt es zu anderen Missionen?
Die Amerikaner fliegen derzeit mit einem Weltraumteleskop namens Transiting Exoplanet Survey Satellite (Tess), einem Nachfolger des äußerst erfolgreichen Kepler-Observatoriums. Beide sind Planetensucher und haben einen Beitrag zu den Kandidaten geleistet, die bald vom 280 kg schweren Cheops-Observatorium verfolgt werden sollen.

Wenn Sie möchten, haben die Nasa-Unternehmen die engere Wahl für das europäische Teleskop getroffen. Seine Studien werden nun die Ziele noch weiter eingrenzen, um die vielversprechendsten Themen für die nächste Generation von Planetenforschern zu finden. Diese Missionen werden in der Lage sein, die Chemie der Exoplanetenatmosphäre zu analysieren und nach Gasen zu suchen, die auf das Vorhandensein von Leben hindeuten könnten. Das mit Spannung erwartete Weltraumteleskop James Webb (JWST) soll 2021 auf den Markt gebracht werden.

“In der Astronomie ist es sehr klassisch, dass Sie ein kleines Teleskop verwenden, um zu identifizieren, und dann ein größeres Teleskop, um zu verstehen – und genau das ist der Prozess, den wir planen”, sagte Prof. Queloz.

“Cheops wird nun die besten der besten Kandidaten vorab auswählen, um sie für außergewöhnliche Ausrüstungen wie sehr große Teleskope am Boden und JWST einzusetzen. Dies ist die Kette, die wir betreiben werden.”

Das 30-cm-Teleskop war ein zweiter Passagier beim Start von Sojus. Die Hauptnutzlast war ein italienischer Radarsatellit.

Cheops wurde von der Sojus-Fregat-Oberstufe in einer Höhe von 709 km mit einer Geschwindigkeit von über 7,5 km / s befreit.

Eine der ersten Aufgaben für in Spanien ansässige Steuerungen wird es sein, eine Schutztür für die Optik zu öffnen.

Dr. Isaak sagte: “Die nächsten Tage werden sehr interessant sein. Wir werden im Missionsbetriebszentrum arbeiten, um das Raumschiff zu untersuchen. Und wenn das erledigt ist, werden alle eine sehr verdiente Weihnachtspause haben. Und wir sind zurück im neuen Jahr, um das Instrument zu trainieren, um zu überprüfen, ob es den Start überstanden hat, um zu sehen, wie es funktioniert, und um zu sehen, wie wir die Daten verarbeiten werden, die das Endprodukt sind, das wir sind alle sehr gespannt auf. “

Die wissenschaftlichen Operationen werden an der Universität Genf durchgeführt.

Via BBC World News

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