Wie Lachs eine Landschaft verändern kann

Der Schutz des Lachses an der kanadischen Küste kann sich auf das Wasser auswirken und tiefgreifende Auswirkungen auf die umliegende Landschaft haben.

Knäuel von Wolkenfetzen verdecken die Gipfel von fernen bewaldeten Bergen, die sich in ruhigem Wasser spiegeln. Zumindest an diesem Mittsommermorgen macht der Pazifik an diesem Abschnitt der kanadischen Westküste seinem Namen alle Ehre. Mit Rucksack und Thermoskanne betreten vier Forscher eine hölzerne Rampe mit Streben, um an Bord eines Bootes mit dem Namen Keta zu gelangen. Die Wissenschaftlerin Allison Dennert startet das Boot, lenkt vom Dock weg in den breiten Kanal und blickt auf die Karte auf der Videokonsole. Ein kurzer Stopp am Bella Bella Dock, um die Forschungstechnikerin Sarah Humchitt abzuholen, vervollständigt unsere fünfköpfige Crew.

Diese abgelegene Wildnis an der zentralen Küste von British Columbia, die auf dem Johnson Channel in Richtung Goat Bushu Island verläuft, ist das Heiltsuk-Territorium. Die wissenschaftliche Besatzung an Bord der treffend benannten Keta, die Kumpel Lachs bedeutet, untersucht, wie die Fülle des Meeres das Land bereichert.

Forschungsassistentin Lisa Siemens zeigt auf einen Weißkopfseeadler am Ufer. “Es ist ein Pech, auf Adler zu zeigen”, sagt Humchitt, ein Mitglied der Heiltsuk, einer der First Nations in Kanada. Humchitt wuchs in der winzigen, hauptsächlich einheimischen Stadt Bella Bella auf, bevor sie ihre Highschool-Jahre in Vancouver verbrachte. Zurück für den Sommer ist sie Teil von Dennerts rein weiblichem wissenschaftlichen Team.

Siemens ist neugierig auf ihre gefälschten Adler. “Was ist mit anderen Vögeln, oder sind es nur Adler?”, Fragt sie. “Nur Adler”, sagt Humchitt, und die Unterhaltung dreht sich um ein schüchternes Kitz am Ufer, und ob wir Buckelwale oder Orcas auf unserem Weg sehen könnten.

Dennert und ihr Team jagen wie der Adler auch Fische. Alle fünf Arten des östlichen pazifischen Lachses – Kumpel, Coho, Chinook, Pink und Rotluchs – laichen in dieser Region Kanadas. Lachs ist seit mindestens 7.000 Jahren ein lebenswichtiges Nahrungsmittel für die Ökosysteme und die Kulturen und Volkswirtschaften der First Nations.

Pazifischer Lachs sind Reisende. In Süßwasserflüssen brütend, wo sie zu Smolts heranwachsen, machen sie dann gefährliche Reisen zum Meer. Diejenigen, die sicher ankommen, genießen mehrere Jahre lang den Reichtum des Meeres, jede Art mit einem etwas anderen Lebensstil. Sobald sie erwachsen sind, kehren sie im Spätsommer und Herbst in ihre Geburtsflüsse zurück und kämpfen sich den Bach hinauf zu Laichplätzen. In Flüssen fließen die Nährstoffe normalerweise flussabwärts, während Lachse bei einer Zuchtmission im Gegenstrom sind und wichtige Nährstoffe in umgekehrter Richtung zum Oberlauf des Flusssystems befördern.

Es gibt immer noch viele Fragen darüber, wie heimgebundener Lachs den nährstoffarmen Lebensraum entlang der Flussufer bereichert. Um einigen von ihnen zu antworten, fährt dieses Team einen Bach hinauf, in dem Lachse selten schwimmen.

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Etwa 35 Minuten vom Bella Bella-Dock entfernt baumeln vier Teammitglieder – mit Brustwadern bekleidet – abwechselnd am Bug des Metallboots und springen entlang des felsigen Ufers mit dem Scheunenkopf ins knietiefe Wasser. Als sie alle ausgestiegen sind, setzt Dennert das Boot zurück und verankert es, bevor er auf ein orangefarbenes Plastikkajak steigt und zum Strand paddelt.

Dennert krabbelt auf einem holprigen Pfad über und unter moosigen Baumstämmen und trägt zusammen mit den Feldassistenten Siemens, Humchitt und Emily Yungwirth Rucksäcke und zwei zusammenklappbare Quadrate Bungy-Cord, die durch Plastikrohre gespannt sind. Sie tauchen vom Regenwaldpfad zu einem flachen, felsigen Bach auf und navigieren über glatte Felsen. Bärendosen sprühen bis zu den Hüften. Das langsame Schwappen der Watvögel ist meditativ, während sich die Ufer des Baches zu einer üppigen Graswiese ausweiten.

Hier testet Dennert, wie Fische Blumen füttern. Hier auf diesem grünen Ufer befinden sich die Versuchsfelder, die jeweils ein Raster von vier 1 m 2 großen Grasflächen enthalten. Letzten Herbst, als der Laichlachs in der Gegend ankam, obwohl nicht auf diesem kleineren Bach, wurde jeder Satz von vier Feldern anders behandelt. Der erste erhielt einen stinkenden toten Lachs, der unter einem Plastiknetz befestigt war, um pelzige Aasfresser zu vereiteln. Platz zwei bekam Algen. Quadrat drei, Algen und Lachs. Das vierte Quadrat ist unverändertes Gras.

Jetzt, wo die Wiese nach dem Winterschnee wieder grün wird, ist Dennert mit ihrem Team zurück. Alles, was vom Lachs übrig bleibt, sind die Knochen. Dennert und Yungwirth übernehmen die ungeraden Parzellen, Siemens und Humchitt die Abschlüsse. Es ist ein freundliches Rennen, Pflanzen auf den Plätzen zu sammeln. Die vier häufigsten Wiesenwildblumen – Schafgarbe, roter Pinsel, Silberkraut und Douglas-Aster – sind besonders aufmerksam. “Zwei Pinsel …”, sagt Dennert. “Eine Wiesengerste”, sagt Yungwirth und hockt über Pflanzen auf Augenhöhe. Sorgfältige Blumenzählung endet in dieser Handlung.

Werden mit Lachs gedüngte Pflanzen mehr oder größere Blüten produzieren? Beeinflussen ihre Nährstoffe, was wächst und welche Bestäuber besuchen? Und können sich Küstenwälder in mageren Jahren, in denen nur wenige Lachse zurückkehren, auf eine gespeicherte Nährstoffbank verlassen? Das hofft das Team zu beantworten.

Das natürliche Labor

Wir wissen seit über 20 Jahren, dass Nährstoffe wie Stickstoff und Phosphor vom Lachs in die Küstenwälder gelangen. “Das ist nicht besonders überraschend, da jedes Jahr fast 500 Millionen Fische an die Pazifikküste zurückkehren”, sagt Dennert.

Mehrere Milliarden Kilogramm verfaulendes Fleisch müssen ihren Weg von den Flüssen ins Land und in die Zellen der dort lebenden Kreaturen finden. Am bekanntesten ist vielleicht, dass es durch die Bäuche und nach draußen geht, als ob Raubtiere wie Grizzlybären und Schwarzbären. Natürliche Tracer zeigen eine Lachssignatur in allen Arten von Organismen, von Käfern und Bären bis zu Bäumen. Aber was bedeutet dieser Nährstoffbonus?

Letzten Herbst bin ich einen Bach gelaufen, zu dem 2017 5.000 rosa Lachse zurückgekehrt sind. 2018 haben wir nur 26 gezählt – Allison Dennert
Dennerts Experiment, bei dem untersucht wird, wie Wiesenpflanzen mit und ohne Nährstoffprämie wachsen, gibt Aufschluss darüber, wie Ökosysteme ohne Lachs aussehen würden. „Im vergangenen Herbst bin ich auf einem Bach gelaufen, zu dem 2017 5.000 rosa Lachse zurückgekehrt sind. 2018 haben wir nur 26 gezählt.“

Lachspopulationen sind dem Druck mehrerer Stressfaktoren ausgesetzt, darunter Klimawandel, Umweltverschmutzung, Fischerei, Verschlechterung des Lebensraums und Verlust des Lebensraums an der Pazifikküste. Während viele Lachspopulationen an der Central Coast von British Columbia gesund sind, sind andere depressiv, nehmen ab oder sind konservatorisch. Der Status von etwa 70% der Lachspopulationen hier ist unbekannt. Aber viele Bäche hier sind gesund, was es zu einem hervorragenden natürlichen Labor macht.

Dennerts Arbeit baut auf einem langsam wachsenden Verständnis auf, wie Lachse das Land füttern. Der Lachsbiologe Tom Quinn von der University of Washington in Seattle und Kollegen, darunter auch seine damalige Doktorandin Rachel Hovel von der University of Maine in Farmington, führten 2018 ein elegantes, wenn auch etwas zufälliges Experiment durch Alaska: “Wir würden den Bach hinaufgehen und den Lachs zählen”, sagt Hovel, bemerkt die Todesursache und wirft dann Kadaver zu einer Bank. Zwanzig Jahre dieses einseitigen Werfens boten die Gelegenheit, die Nährstoffanreicherung zu testen. Beim Vergleich des Wachstums und des Stickstoffgehalts von Fichten an der Nord- und Südseite des Baches fanden sie ein Signal, das darauf hinweist, dass Lachs tatsächlich das Wachstum von Bäumen gefüttert und beschleunigt hat.

Auch Dennerts Doktorvater John Reynolds, ein Wasserökologe an der Simon Fraser University, hat zuvor untersucht, wie Pflanzen auf Lachsströme reagieren. Reynolds hat sich mit der Heiltsuk Nation zusammengetan, um Lachse und Pflanzen in fünfzig Wassereinzugsgebieten an der Zentralküste zu untersuchen. Sie umarmten mehr als 6.000 Bäume, um ihren Durchmesser zu messen, und fanden eine starke Korrelation zwischen Bächen mit mehr Lachs und nährstoffliebenden Pflanzen und Bäumen.

Andere Arbeiten haben gezeigt, dass Blumen ihre Blüten mit der Ankunft von Lachs koordinieren können, was für ihre Bestäuber hilfreich ist, die möglicherweise auch ihre verfallenden Überreste verzehren.

Da ein Großteil der vorherigen Arbeiten korrelativ war, begann das Reynolds-Labor zu experimentieren. Reynolds und Hocking starteten an einem Bach an der Central Coast, zu dem der Lachs aufgrund eines Wasserfalls keinen Zugang hatte. Es ging darum, schweren toten Kumpel Lachs „in tropfenden grünen Müllsäcken“ durch erstklassigen Grizzly-Lebensraum zu befördern, damit sie sehen konnten, was mit der Vegetation an der Stelle passieren würde, wenn die Fische dort gelassen würden. Ihr Versuch an 11 Bächen zeigte, dass Pflanzen im Frühjahr, viele Monate nach der Ablagerung von Schlachtkörpern, Stickstoff aus Lachs gewinnen.

Dennert sammelt immer noch Daten, Pflanze für Pflanze, Käfer für Käfer, Blume für Blume, und ein Großteil ihrer Analysen steht noch aus. Vorläufige Ergebnisse legen nahe, dass einige von Lachsen gefütterte Pflanzen wie Schafgarbe und Aster größere Blüten mit größeren Blättern aufweisen. Diese größeren Blüten ziehen möglicherweise mehr Bestäuber an und tragen so dazu bei, dass die Vielfalt gedeiht. Und es gibt Hinweise darauf, dass die verschiedenen Gemeinschaften, die von ihnen abhängen, ärmer sein werden, wenn Lachs aus einigen dieser Ströme verschwindet – vielleicht nie mehr zurückkehrt.

Jenseits des Wassers

Bella Bellas Heiltsuk-Gemeinde ist sehr daran interessiert, wie sich Dennert auf die Auswirkungen von Lachs jenseits des Wassers konzentriert. Howard Humchitt, lokaler Lachsfischer, sagt, dass das Lernen in beide Richtungen geht.

Wir müssen die biologischen Konsequenzen verstehen, die die Lachse für diese Ökosysteme haben, wenn wir sie effektiv bewältigen wollen – Allison Dennert
Laut der Wildlachsrichtlinie der kanadischen Regierung muss das Lachsmanagement die Ökosysteme berücksichtigen, in die der Lachs zurückkehrt, erklärt Dennert. “Wir müssen die biologischen Konsequenzen verstehen, die die Lachse für diese Ökosysteme haben, wenn wir sie effektiv verwalten wollen”, sagt sie.

Laut Reynolds wird das Management von Ökosystemen derzeit von der staatlichen Fischerei kaum beachtet. Aber das mag jetzt weniger von Bedeutung sein, da indigene Gemeinschaften wie der Heiltsuk die Autonomie zurückgewinnen, um ihr eigenes Land und ihre eigenen Ressourcen zu verwalten.

Vor dem europäischen Kontakt, erklärt Howard Humchitt, würden verschiedene Heiltsuk-Familien verschiedene Flüsse und Meeresgebiete bewirtschaften. “Bevor die Regierung übernahm, wenn ein Fluss wegen einer Flut oder Verstopfung ein schlechtes Jahr hatte”, sagt er . “Manchmal hat das ein halbes Leben gedauert.”

Diese alten Praktiken, sagt Humchitt, sind nicht verloren, aber sie werden vergessen.

Jetzt, Ende August, fährt Humchitt sein Boot nach einem langen Angeltag langsam nach Hause. Zu dieser Jahreszeit springen normalerweise Rosa und Kumpel, aber er hat heute nur wenige gesehen. “Ich hoffe, dass bei einem milden, trockenen Sommer alles noch vor der Küste liegt”, sagt er.

Aber es kommt Regen. Über Nacht werden mehr als 100 mm Regen erwartet. Und Regen, sagt Humchitt, “wird den Fischen einen Schub geben, nach Hause zu kommen.”

Via BBC World News

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