Krähen könnten neben Primaten das klügste Tier sein

Krähen galten lange als gerissen. Aber ihre Intelligenz könnte weit fortgeschrittener sein, als wir es jemals für möglich gehalten hätten.

Der Name der Krähe war Betty. Und sie war auf dem Weg zum Ruhm. Eine Gruppe von Wissenschaftlern der Universität Oxford beobachtete verwundert, wie sie beiläufig ein Stück Draht in ihren Käfig nahm und es dann mit einem nahe gelegenen Gegenstand an einem Ende bog und den Draht in ein Hakenwerkzeug verwandelte. Mit diesem Werkzeug konnte Betty einen kleinen Behälter Fleisch – leckeres Schweineherz – aus einem Plastikschlauch heben. Das Mittagessen wurde serviert.

Damals, im Jahr 2002, sorgte Bettys Kunststück für Erstaunen. Wie hat diese Krähe so spontan ein so komplexes Problem gelöst? Es deutete auf eine mentale Akrobatik hin, die unserer eigenen ähnelte. Dies war eine erstaunlich kluge Krähe, hieß es in den Schlagzeilen.

Nur, dass Betty nicht ganz so speziell war, wie manche zuerst dachten. Viele Jahre später zeigten Forschungen, dass neukaledonische Krähen gewohnheitsmäßige Werkzeugbieger sind. In freier Wildbahn machen sie es die ganze Zeit. Die Beobachter waren anfangs erschrocken über Bettys Verhalten, weil es so aussah, als hätte sie sich den Entwurf für ihr süchtig machendes Werkzeug im Flug ausgedacht. Wie ein Ingenieur, der eine neue Maschine erfindet. In der Realität haben sich Neukaledonier dazu entwickelt, im Rahmen ihrer üblichen Futtersuche aus weichen Zweigen Hakenwerkzeuge herzustellen.

Es war weniger ein genialer Moment – sondern vielmehr ein Ausdruck ihrer Natur.

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“Ich möchte ihre kognitiven Fähigkeiten nicht herunterspielen”, sagt Christian Rutz von der University of St. Andrews. “Zumindest zwingt es uns zu überdenken, wie aufschlussreich Bettys Verhalten war.”

Neukaledonische Krähen gehören zur Familie der corviden Vögel – genauso wie Dohlen, Türme, Eichelhäher, Elstern und Raben. In den letzten Jahren wurde das Gehirn dieser Vögel immer genauer untersucht. Es besteht kein Zweifel, dass einige von ihnen beeindruckende kognitive Fähigkeiten aufweisen. Aber Intelligenz ist ein düsteres Thema. Was genau ist das überhaupt? Und warum hat es sich entwickelt?

Corvids helfen uns, diese Fragen zu beantworten.

Intelligenz ist im Gehirn verwurzelt. Kluge Primaten – einschließlich des Menschen – haben eine bestimmte Struktur im Gehirn, den so genannten Neokortex. Es wird angenommen, dass dies dazu beiträgt, ein fortgeschrittenes Erkennen zu ermöglichen. Insbesondere Korviden haben diese Struktur nicht. Sie haben stattdessen dicht gepackte Cluster von Neuronen entwickelt, die ihnen ähnliche mentale Fähigkeiten verleihen.

Die spezifische Art des Gehirns spielt keine Rolle – Korviden und Primaten verfügen über dieselben grundlegenden Fähigkeiten hinsichtlich Problemlösung und Plastizität oder können sich angesichts neuer Informationen und Erfahrungen anpassen und verändern. Dies ist ein Beispiel für eine konvergente Evolution, bei der völlig unterschiedliche Evolutionsverläufe zu demselben Merkmal oder Verhalten geführt haben.

Menschen können leicht erkennen, warum die Dinge, die Corvids tun können, nützlich sind. Von der Identifizierung von Personen, die zuvor eine Bedrohung für sie oder andere in ihrer Gruppe darstellten, bis zur Verwendung von Gesten für die Kommunikation – auch wir sind auf solche Fähigkeiten angewiesen.

Rutz ist eindeutig. Einige Vögel, wie die neukaledonischen Krähen, die er untersucht, können bemerkenswerte Dinge tun. In einem Anfang dieses Jahres veröffentlichten Aufsatz beschrieben er und seine Mitautoren, wie Neukaledonier nach einem bestimmten Pflanzentyp suchen, aus dem sie ihre Hakenwerkzeuge herstellen können. Versuche zeigten, dass Krähen die gewünschten Stängel fanden, auch wenn sie mit Blättern einer anderen Pflanzenart verkleidet waren. Dies deutete darauf hin, dass die Vögel ein Material für ihre Werkzeuge auswählten, von dem sie wussten, dass es genau richtig für den Job war. Sie würden doch keinen Schraubenschlüssel zum Einschlagen eines Nagels verwenden, oder?

Das Ranking der Intelligenz von Tieren scheint eine zunehmend sinnlose Aufgabe zu sein, wenn man das wirklich Wichtige betrachtet: Wie gut ist das Tier an seine Nische angepasst?
In freier Wildbahn schöpfen Neukaledonier mit ihren Werkzeugen Insekten aus Löchern, zum Beispiel in Baumstämmen. Das Filmmaterial dieses Verhaltens wurde vor der Kamera aufgenommen.

Sie könnten denken, dass einige Tiere schlauer sind als andere – mit Menschen an der Spitze des sprichwörtlichen Baumes. Sicherlich verlassen sich Menschen zu sehr auf die Intelligenz, um durchzukommen. Das heißt aber nicht, dass wir bei jeder mentalen Aufgabe die Besten sind. Laut Dakota McCoy von der Harvard University haben Schimpansen ein besseres Kurzzeitgedächtnis als Menschen. Dies könnte ihnen helfen, sich zu merken, wo sich Lebensmittel zum Beispiel im Wald befinden.

Das Ranking der Intelligenz von Tieren scheint eine zunehmend sinnlose Aufgabe zu sein, wenn man das wirklich Wichtige betrachtet: Wie gut ist das Tier an seine Nische angepasst? Intelligenz ist in erster Linie ein Mittel zur Spezialisierung.

Laut Rutz ist die Analyse der Intelligenz von Krähen „nicht von der Naturgeschichte des Tieres zu trennen“. Und Neukaledonier sind bei weitem nicht die einzige nichtmenschliche Spezies, die die Fähigkeit entwickelt hat, Werkzeuge zu verwenden. Die Liste der anderen Tiere, die dieses Merkmal teilen, umfasst Schimpansen, Papageien, Alligatoren und sogar Krabben.

Während das Erkennen einer Kreatur helfen kann, Dinge zu tun, die für das Überleben in ihrer eigenen Umgebung erforderlich sind, kommen andere Tiere auf andere Weise zurecht. Wo eine Krähe geistige Fähigkeiten und Werkzeuge einsetzt, um auf schwer zugängliche Lebensmittel zuzugreifen, streckt eine Giraffe einfach ihren langen Hals. Clevere Zahnräder haben nur ein weiteres Werkzeug aus der evolutionseigenen Toolbox.

Das heißt, „kluge“ Tiere können manchmal Aufgaben ausführen, die über die von der Natur streng vorgeschriebenen hinausgehen.

In diesem Clip aus der BBC-Fernsehserie Inside the Animal Mind beobachtet Chris Packham, wie ein Neukaledonier mit dem Spitznamen 007 ein künstlich konstruiertes Puzzle mit acht verschiedenen Schritten löst.

Dies scheint Bettys bescheidene Hooked-Tool-Demo in den Schatten zu stellen. Es wurde nun gezeigt, dass eine Krähe ihre kognitiven Fähigkeiten zur fortgeschrittenen Problemlösung einsetzt. Dies ist eine Situation, der der Vogel niemals in freier Wildbahn begegnen würde, aber sie ist trotzdem herausragend. 007 hatte zwar bereits gelernt, wie die einzelnen Schritte funktionierten, aber das Lösen nacheinander ist eine noch größere Herausforderung. Dies ist ein Hinweis darauf, dass dieser Vogel bis zu einem gewissen Grad vorausplanen kann. Es gibt wahrscheinlich noch viele andere faszinierende Dinge, die 007 und seine Kollegen tun können. Wir haben sie noch nicht getestet.

Erkenntnis öffnet eine Tür zu Verhaltensweisen, die nicht unbedingt überlebenswichtig sind
McCoy studiert ebenso wie Rutz neukaledonische Krähen. In einem in diesem Jahr veröffentlichten Artikel beschrieben sie und ihre Kollegen ein Experiment, das zeigen soll, ob die Stimmung der Vögel durch den Einsatz von Werkzeugen beeinflusst wird. Neukaledonier wurden darin geschult, zu erkennen, dass eine Kiste an einem Ende eines Tisches mehr Nahrung enthielt als eine Kiste am anderen Ende. Dann wurde den Krähen eine Kiste in der Mitte des Tisches präsentiert – was darauf hindeutet, dass sich eine ungewisse Menge Fleisch darin befindet.

Vögel, die kürzlich Werkzeuge verwendet hatten, um Nahrung aus einem Behälter zu holen, näherten sich der mysteriösen Kiste schneller als diejenigen, die keine Werkzeuge verwendet hatten. Dies deutete darauf hin, dass der Einsatz von Werkzeugen die Krähen optimistischer machte, sagt McCoy.

Das heißt nicht, dass sie notwendigerweise „glücklich“ waren, fügt sie hinzu – aber es deutet auf eine positive Beziehung zwischen dem Einsatz von Werkzeugen und den Erwartungen hin.

Erkenntnis, sagt McCoy, kann Spaß machen. Es öffnet eine Tür zu Verhaltensweisen, die nicht unbedingt überlebenswichtig sind.

Krähen mögen uns vielleicht nicht so sehr, weil sie klug sind (und wir auch), sondern weil sie manchmal ihre Klugheit nur zum Spaß einsetzen – und wir auch.

Die Krähen McCoy Studien haben eine natürliche Neugier, sagt sie. Sie greifen frech nach wissenschaftlicher Ausrüstung und fliegen damit in die Voliere. Besonders junge Vögel, sagt sie, lieben es zu spielen. Die Menschen sind nicht so verschieden, wie sie argumentiert: “Wir haben diese unglaublich großen Gehirne, aber wir verwenden sie, um Kreuzworträtsel zu lösen – das ist nichts, wofür evolutionär ausgewählt wurde.”

Man könnte argumentieren, dass eine solche geistige Anstrengung von Nutzen ist. Es hält den Geist scharf, es stärkt die eigenen Fähigkeiten – jeder kann überleben. Aber wenn es Spaß macht oder wenn es unerwartete Auswirkungen hat, könnte man auch sagen, dass solche Aktivitäten nur ein Teil dessen sind, was das Leben bunt macht. Neukaledonische Krähen haben wie wir und andere kluge Tiere Stimmungen und Erinnerungen. Strategien und Erwartungen. Sie scheinen bemerkenswert in der Lage zu sein, sich mit Komplexität auseinanderzusetzen.

Die Evolution hat dies möglich gemacht. Aber das Erkennen dient, wie das Leben selbst, mehr als nur einem Bedürfnis. Tierische Intelligenz lässt alle möglichen faszinierenden Phänomene entstehen. Ein Gorilla, der die menschliche Sprache erkennt. Eine Krähe, die Rätsel löst. Ein Papagei, der Witze erzählt.

Die Natur lieferte die Noten, aber tierische Gehirne machen die Musik. Der Verstand ist, wie sie sagen, die einzige Grenze.

Via BBC World News

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